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UN VOLGO DISPERSO Contadini d’Italia nell’Ottocento

Nuova edizione ampliata

di ADRIANO PROSPERI*

Edizioni Einaudi 2021 

Chi erano i contadini italiani dell’Ottocento? Quali furono le condizioni di vita di una classe subalterna tra tutte, tradizionale oggetto per i contemporanei di commiserazione o paura?

Per la conoscenza storica i lavoratori della terra sono rimasti nell’ombra, cancellati dalla cultura dominante anche perché privi di mezzi per farsi conoscere. In assenza di testimonianze dirette, saranno i medici condotti, obbligati a vivere tra i contadini per occuparsi della loro salute, a fornirci una preziosa testimonianza storica. Con l’obbiettivo di risanare l’ambiente di lavoro e di vita della collettività attraverso il controllo dei fondamentali parametri dell’igiene: aria, acqua, suolo, la classe medica fece affiorare le condizioni di vita di quel mondo sconosciuto. Impegnati nella lotta contro le malattie epidemiche e la mortalità infantile, i medici condotti denunciarono le condizioni di vita dei contadini in numerose inchieste e statistiche realizzate dai regimi napoleonici, dall’Austria e poi, sistematicamente, dallo Stato italiano.

Tornare sui contadini dell’800 costringe a varcare un tempo tanto breve nel computo delle generazioni quanto remotissimo nelle rappresentazioni culturali. Davvero il tempo dei nostri bisavoli era così vicino al nostro? E quanto regge alla prova dei fatti quell’articolazione scolastica del disegno del passato che lo colloca nell’epoca che chiamiamo contemporanea? Queste le domande che ci accompagnano nel viaggio attraverso le fonti ottocentesche di Un volgo disperso.

*Professore emerito di Storia moderna nella Scuola Normale Superiore di Pisa

  Membro dell’Accademia Nazionale dei Lincei

Fra le sue numerose opere: Giochi di pazienza. Un seminario sul «Beneficio di   Cristo», Einaudi 1975; Tribunali della coscienza. Inquisitori, confessori, missionari, Einaudi 1996; Delitto e perdono. La pena di morte nell’orizzonte mentale dell’Europa cristiana. XIV-XVIII secolo, Einaudi 2013; Lutero. Gli anni della fede e della libertà, Mondadori 2017

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